Achter de schermen bij Lagos Fashion Week

Lagos Fashion Week is het grootste modefestijn van West-Afrika. Heel hip Nigeria en omstreken komt om hier de laatste nationale en internationale mode te zien. We spraken de organisator, designers en modellen.

Een braakliggend terrein op Victoria Island in Lagos, de grootste stad van Nigeria, is getransformeerd tot een high-end modemokka: Hier vindt Lagos Fashion Week plaats. Grote witte tenten, een wit decor, prachtig gefotografeerde banners en een duidelijk herkenbare Nederlandse biersponsor vormen de setting. Hier gaat het de komende drie dagen gebeuren.


De jonge bezoekers komen aan in prachtige outfits en met perfect haar - goed op tijd, zodat ze zicht door de aanwezige fotografen en bloggers kunnen laten fotograferen en bevragen. Hun stijl varieert van de laatste internationale trends zoals grove sneakers met dikke zolen van high fashion merken, tot lokaal gemaakte outfits van Nigeriaanse stoffen als Adire en Ase Oke. En de bezoekers van Lagos Fashion Week zijn net zo mooi uitgedost as de modellen die in de nieuwste ontwerpen op de catwalk lopen.


Nieuwe kansen

Lagos Fashion Week is het meest bekende mode-evenement van West-Afrika. Het werd in 2011 opgericht door Omoyemi Akerele. Ze is eigenlijk advocaat, maar ma twee jaar werken op een advocatenkantoor besloot ze zich te storten op haar passie: Nigeriaanse mode. Ze ging werken bij fashionmagazine True Love en startte in 2005 samen met vriendin Bola Balogun een agentschap waarmee ze fashionstyling voor diverse magazines verzorgde. In 2001 richtte ze Lagos Fashion Week op. "Ik realiseerde me dat er een groot gat was dat gevuld moest worden. We hadden een platform nodig dat als katalysator voor Nigeriaanse mode fungeert". Lagos Fashion Week is dus niet alleen een plek waar de laatste mode te zien is, het heeft ook als doel de Nigeriaanse mode-industrie te versterken en internationaal op de kaart te zetten.


Eén van de meiden die buiten foto's aan het maken is met haar vriendinnen is model Nosimo Adekunle (19 jaar). Ze woont in Dublin en is voor drie maanden in Lagos. Ze heeft na het afronden van haar opleiding een break genomen om te kijken of ze haar modellencarriere een boos kan geven. "Mijn nicht was hier vorig jaar en ze zei dat het geweldig was. Daarom wilde ik het dit jaar zelf ervaren". Ze heeft diverse shows gelopen, dankzij een vriendin die was geboekt en haar heeft meegenomen naar castings en fittings. Voor Adekunle is Lagos Fashion Week ook een moment om te netwerken "Ik wil meer modellenwerk doen en kan hier mijn netwerk vergroten". In Dublin werkt ze als hulpverlener in de jeugdzorg, maar het liefste wordt ze groot model "Mijn verblijf hier in Lagos heeft veel deuren geopend. Ik heb bijvoorbeeld ook in video's mogen spelen van bekende Nigeriaanse artiesten als Davido en Kiss Daniel."


Bekende Muze

"Als je meent een fashionista te zijn of iets doet met mode, moet je bij Lagos Fashion Week zijn" zegt Em Smith. Zij is zaterdag naar het event gekomen, de dag waarop haar favoriete ontwerper hun collecties tonen. Smith is stylist en heeft haar eigen zonnebrillenmer The Vintage Smith. Veel artiesten en bekende Nigerianen dragen haar brillen, zo ook Wavy the Creator, een Nigeriaanse artiest en allround creatief met een uitgesproken androgyne stijl. Wavy is een bekende muze van Smith, en loopt voor een eerst in een show van modemerk Orange Culture. Smith is elk jaar bij Lagos Fashion Week, om designvrienden te steunen en om te kijken wat de laatste trends zijn. "Dit jaar was ik erg onder de indruk van TTYA, een mer uit Londen dat ik nog niet kende" zegt ze enthousiast.


Ook Ronke Bamisedun, oprichtster van strategisch PR-bureau BWL Agency, vertelt dat Lagos Fashion Week meer is dan alleen een evenement waar de laatste mode te zien is. Zij komt er jaarlijks om te netwerken, haar klanten te steunen én om te shoppen. "Dit is het moment om de nieuwste collecties te zien. Ik zit altijd in het publiek met pen en papier om op te schrijven welke outfits ik zou willen kopen." Maar Lagos Fashion Week is méér, zet ze "Het is een platform en het evemenet waarmee Nigeriaanse mode internationale bekendheid genereert." Bamisedun was dit jaar betrokken bij de randprogrammering van Lagos Fashion Week. Ze was jurylid voor Alára Emerge, een talentprogramma georganiseerd door modeplatform Alara. Dit is een competitie voor aanstormend creatief talent. De winner wordt opgenomen in het aanbod van Alára. En dat is nodig, vindt Bamisedun: "Wij hebben een internationaal netwerk en een groot bereik, en zo kunnen opkomende ontwerpers en creatieven daar de vruchten van plukken." Alára is tevens een bekende winkel in Lagos, die veel high-end Nigeriaanse merken en internationale luxe merken als Christian Louboutin en Off-White verkoopt. Naast kleding hebben ze ook interieurspullen, boeken en accessoires van voornamelijk Nigeriaanse ontwerpers. Een bezoek aan de winkel, gevestigd in een prachtig architectonisch, rood, vierkanten gebouw op Victoria Island is een beleving.


Ruimte voor creatief talent

Op zaterdag, de laatste dag van Lagos Fashion Week, laten de grote namen hun nieuwste collecties zien. Eén van de meest spraakmakende shows is die van IamIsigo, het merk van ontwerper Bubu Ogisi. De kleuren mosgroen, perzikroze, wijnrood en diepblauw domineren de collectie. Maar niet alleen om de kleuren is de collectie opvallend en spraakmakend: alle modellen dragen maskers die hun gezicht bedekken. Ogisi heeft voor deze collectie voor het eerst samengewerkt met Chioma Ebinama. "Dit is het begin van een nog lang durende samenwerking" vertellen ze in koor, terwijl ze elkaar liefdevol aankijken. Ze hebben elkaar ontmoet in New York. Ogisi was daar voor de jaarlijkse presentatie van haar merk. "Vanaf het begin was er een klik, het iets in de energie" zegt Ebinama.


Bubu en Chioma in de studio van IamIsigo


Ebinama is multidimensionaal artiest uit New York, die zich voor een paar maanden in Lagos heeft gevestigd. "Ik voel dat hier veel potentie en creatief talent is. Er is hier een creatieve vrijheid die ik verder wil ontdekken" legt ze uit. Ebinama maakte voor de S/S19 collectie van IamIsigo 19 maskers, die zijn geïnspireerd op haar culturele achtergrond, die van de Igbo. Tijdens de maskerades die de Igbo vieren, houden de mannen parades in grote pakken die zijn gemaakt van bladeren en takken. Het zijn traditionele rituelen waarbij de aarde en speciale dagen worden geëerd. Maskerades mogen in de Nigeriaanse cultuur alleen door mannen worden uitgevoerd en bekeken. Vrouwen moeten wegrennen als er een maskerade plaats vindt. "Juist omdat vrouwen normaal niet mee mogen doen, wilde ik alleen maar vrouwelijke modellen met maskers laten lopen" zegt Ogisi. Ebinama vond dat een geweldig idee en ging aan de slag.


Alleen bleken de maskers die ze in New York had gemaakt te warm voor het klimaat in Lagos. "Daar kwam ik pas achter toen ik hier was. Toen heb ik in één week 19 maskers gemaakt, in de studio van IamIsigo, tussen de meetings en feesten door". Achterop een Okada, een taximotor, is ze naar de markt gegaan om haar materialen te kopen en met de hand heeft ze de maskers in elkaar gezet. De kleuren matchen met de kleuren van de collectie van Ogisi. "We hadden allebei moodboards gemaakt en die naar elkaar gestuurd. De stijlen leken erg op elkaar, dus dat was een goede start. Ik heb haar het garen gegeven waar ze de maskers mee kon haken." vult Ogisi aan.



Ironie van onderdrukking

Ogisi duikt voor haar collecties elke keer in een cultuur of gebeurtenis waarbij de vrouw centraal staat. Ze viert de ironie van de onderdrukking waar veel vrouwen mee te maken hebben. Voor deze collectie is ze naar de stad Kano in het noorden van Nigeria afgereisd. Daar is de maatschappij voornamelijk gericht op mannen. "Textiel wordt handgeweven door mannelijke wevers en ook het verven van de stoffen doen mannen. Vrouwen mogen niet eens op de stoel van de wever zitten." Ook daarom wilde Ogisi alleen maar vrouwelijke modellen in haar kleding laten lopen. Toch noemt ze zichzelf geen feminist of activist. "Meestal zijn mijn collecties vrij ironisch: ik doe als vrouw wat ik wil en richt me altijd op vrouwen die dat ook doen." Eerdere collecties gingen bijvoorbeeld over het Dahomey-leger uit de 16e eeuw: een gevreesd vrouwelijk leger uit Benin dat jaren tegen de Franse kolonisten vocht. "Het is één van de meest gevreesde legers uit de Afrikaanse geschiedenis, maar niemand weet ervan." vertelt ze. "Tijden veranderen, maar je kunt mensen niet veranderen. Het enige wat je kunt doen, is jezelf zijn en zelfvertrouwen hebben, en je vooral niet laten intimideren door anderen."


Op het terrein van Lagos Fashion Week begeeft oprichtster Omoyemi Akerele zich onder de mensen. Ze loopt langs de stands van de verkopers in de ontvangsthal en de binnentuin, die leidt naar de grote tent waar de shows zullen plaatsvinden. Kletsend met bezoekers en standhouders regelt ze de laatste dingen, terwijl de pers de zaal binnendruppelt. Akerele oogt druk, maar niet gestrest. Ze heeft het allemaal onder controle: de show kan beginnen.


Dit artikel is geschreven voor de geprinte versie van de Marie Claire van maart 2019.

Tekst: Carmen Hogg

Foto's: Coco Olakunle